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| 29/02/2012
JUNTACADÁVERES
Dos amigos de la infancia fueron arrestados en California, porque eran sospechosos de haber cometido una ola de crímenes
HARRY BLACKMOUTH
Cadáveres
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Hace 13 años, Wesley Shermantine y Loren Herzog, amigos de la infancia, y adictos a las metanfetaminas, fueron arrestados en Linden, California, acusados de cometer varios asesinatos. Pero había un solo problema: aunque Shermantine, ahora de 45 años, y Herzog, ahora fallecido, eran sospechosos en una ola de crímenes, faltaban los cuerpos del delito.

Sólo existían "circumstantial evidences", pruebas contingentes. La más flagrante era que tras algún encuentro con Shermantine y Herzog, resultaba imposible localizar a algunas personas.

John Vanderheiden, propietario del bar Linden Inn, era visitado con frecuencia por Herzog. "En varias ocasiones lo escuché vanagloriarse de que había asesinado a un tipo simplemente porque le había dado la gana", dijo Vanderheiden al periódico californiano The Stockton Record , que cubre la zona de Linden. El señor Vanderheiden dijo que nunca tomó muy en cuenta esas historias. Le parecían las jactancias de un borracho. Hasta que en 1998, su hija Cyndi, de 25 años de edad, desapareció tras una noche en que fue a beber con Shermantine y Herzog.

Ambos fueron arrestados en 1999 luego que detectives de la policía descubrieron sangre perteneciente a Cyndi Vanderheiden en el vehículo de Shermantine. En el 2001, un jurado investigador acusó a Shermantine de cuatro asesinatos, incluidos los de la señorita Vanderheiden, los de dos hombres muertos a balazos en sus automóviles, en una desolada carretera, en 1984, y el de la adolescente de 16 años Chevelle Wheeler, que desapareció en 1985.

La fiscalía dijo que Shermantine y Herzog serían responsables por entre 18 y 20 homicidios. En algunas ocasiones, dejaron a las víctimas en el sitio donde las asesinaron. En otros casos, las enterraron en sitios remotos.

Sheila Juncker también cree que los recientes descubrimientos podrían arrojar luz sobre lo ocurrido con su hermana Ruth Ann Leamon, que tenía 16 años cuando abandonó la casa, el 19 de agosto de 1982, para ir a un supermercado cercano, y nunca más retornó. Juncker dijo que nunca olvida un rostro, y les dijo en varias ocasiones a detectives de la policía que investigaran a Shermantine y Herzog. Su hermana era amiga de Shermantine y en cierta ocasión escapó con él y algunos amigos al área de Calaveras Frog Jump.

CAZANDO RECOMPENSAS
El caso pudo finalmente ser resuelto luego que Leonard Padilla, un cazador de recompensas que tiene sus oficinas en Sacramento, la capital de California, ofreció a Shermantine 33.000 dólares para que informara dónde estaban enterradas sus víctimas.

Shermantine, que está ahora en el pabellón de la muerte, pensó que la oferta era plausible, aunque nadie sabe qué va a hacer con ese dinero, pues las mortajas vienen sin bolsillos, y aceptó dibujar una serie de mapas señalando las fosas donde estaban las víctimas. Los mapas fueron enviados este mes a Padilla, con una copia a Scott Smith, un reportero de The Stockton Record .Gracias a esos mapas, las autoridades han logrado desenterrar en tres sitios más de 1.000 huesos, entre ellos dos cráneos humanos que han sido identificados como pertenecientes a dos de las víctimas.

El departamento de alguaciles del condado de San Joaquín, que cubre Linden, comenzará en los próximos días a buscar en una segunda fosa. Shermantine ha dicho que allí fueron enterrados más de una docena de cadáveres.

PUEBLO CHICO INFIERNO GRANDE
Linden es una población de menos de 2.000 habitantes, situada a unos 150 kilómetros al este de San Francisco. Es un sitio donde todos se conocen. Y nadie puede entender cómo Shermantine y Herzog pudieron masacrar a varios de sus pobladores con tanta impunidad, y por qué las autoridades locales demoraron tanto en ponerlos entre rejas.

El héroe de esta historia es Padilla, el cazador de recompensas, quien se convirtió en una especie de ángel vengador, enfrentando a los asesinos.

Primero, Padilla contactó a Shermantine en la cárcel estatal de San Quintín, donde aguarda a ser ejecutado, ofreciéndole los 33.000 dólares de recompensa a cambio de que revelara el paradero de sus víctimas. Y cuando obtuvo la promesa de Shermantine de que divulgaría el sitio de los entierros, llamó enseguida a Herzog, quien se hallaba en libertad condicional. Un tribunal de apelaciones ordenó que sacaran a Herzog de la cárcel en el 2010, al determinar que su confesión inicial, de haber participado en tres asesinatos, había sido obtenida mediante apremios ilegales.

El pasado 16 de enero, Herzog, de 46 años, fue hallado muerto, cerca de una casa rodante, en predios de la cárcel High Desert State Prison, cerca de Susanville, California. Al parecer, se ahorcó horas después de recibir una llamada telefónica de Padilla, informándole que Shermantine se disponía a revelar dónde ambos habían ocultado los cuerpos de las víctimas.

"Cuando se lo conté, se puso terriblemente nervioso", dijo Padilla. "Él sabía que iba a terminar en el pabellón de la muerte".

Les García, vocero del departamento de alguaciles del condado de San Joaquín, dijo que había trabajado para la policía "durante 30 años, y este es el caso más truculento en el cual he estado involucrado".

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